A corrida para a vacina COVID-19 tem um participante de azarão. O cientista e empresário bilionário Patrick Soon-Shiong anunciou em um comunicado e comunicado à imprensa de 27 de maio que uma vacina experimental que está sendo desenvolvida por duas de suas empresas está na pequena lista de 14 candidatos sendo avaliados pela Operação Warp Speed, o esforço do governo Trump de entregar 300 milhões de doses de vacinas COVID-19 seguras e eficazes até janeiro de 2021.

Embora o Departamento de Saúde e Serviços Humanos (HHS) tenha até agora anunciado apoio financeiro para cinco outros candidatos a vacinas, incluindo Moderna, Johnson & Johnson e AstraZeneca, ele não publicou uma palavra pública sobre a vacina de Soon-Shiong. O HHS também não comprometeu nenhum dinheiro com o esforço até agora, reconhece Soon-Shiong, embora ele diga que a Warp Speed ​​está organizando testes em macacos da vacina por um laboratório federal. “Não estamos confirmando o envolvimento de ninguém no grupo inicial [de vacinas], a menos que uma empresa esteja vinculada a requisitos fiduciários para relatar acordos contratuais”, diz Michael Caputo, porta-voz do HHS da Warp Speed.


As empresas de Soon-Shiong, a NantKwest de capital aberto e a ImmunityBio, de capital fechado, não publicaram nenhum dado sobre sua vacina, o que adota uma abordagem incomum para estimular uma resposta imune contra o SARS-CoV-2, o vírus que causa o COVID-19. De acordo com uma versão de 27 de maio de uma tabela de vacinas COVID-19 atualizada regularmente pela Organização Mundial da Saúde (OMS), 125 candidatos estão em desenvolvimento – e o candidato NantKwest / ImmunityBio não está entre eles. “Temos sido furtivos”, diz Soon-Shiong, explicando que até o telefonema do investidor ele tentou evitar a atenção do candidato a vacina por causa de afirmações generalizadas de que ele supervaloriza seus projetos.

Soon-Shiong diz que depois que ele e sua equipe fizeram uma apresentação do Zoom ao HHS em 9 de abril, eles foram convidados a enviar uma proposta completa e informaram que sua vacina estaria entre os candidatos que a Warp Speed ​​avalia em estudos de macacos frente a frente. Soon-Shiong diz que gosta da ideia de participar de uma comparação cuidadosa e também quer o apoio do governo para ajudar a produzir o que ele projeta que pode ser mais de 1 bilhão de doses da vacina até o final de 2021.

Soon-Shiong, proprietário do jornal The Los Angeles Times e sócio do time de basquete do Los Angeles Lakers, atraiu ampla cobertura da mídia para seus objetivos ambiciosos, como querer “criar uma revolução” no tratamento do câncer através do NantWorks, o guarda-chuva NantKwest e oito outras empresas. Mas ele também recebeu críticas duras – inclusive no STAT e na Forbes – por não cumprir essas promessas e reembalar o que os outros vêem como sabedoria convencional. Seu projeto de vacina COVID-19, no entanto, possui características únicas.

A proteína da superfície do pico do SARS-CoV-2, a causa do COVID-19, normalmente forma trimers nos quais a ponta de cada pico – a chave para a ligação às células humanas – está em um “para cima” (ciano) ou “para baixo” ( magenta e rosa), uma variável que poderia influenciar a força da resposta do anticorpo a uma vacina usando a proteína.

Assim como outros três candidatos da lista da OMS, a vacina NantKwest / ImmunityBio usa um adenovírus designado Ad5 – um de uma grande família de vírus que causa alguns resfriados comuns – projetados para conter um gene para “pico”, a proteína de superfície do SARS- CoV-2. Este Ad5 projetado visa infectar células, transportando o gene spike para elas. Quando as células produzem pico, devem desencadear a produção de anticorpos contra o vírus e potencialmente outras respostas imunes protetoras.

Uma desvantagem do Ad5 como vetor de vacina é que o vírus já se espalhou amplamente por muitas populações. Se as pessoas tiverem imunidade Ad5 preexistente, ele poderá eliminar o vetor antes que ele tenha a chance de infectar células e produzir proteínas SARS-CoV-2. Para combater esse problema, uma subsidiária da ImmunityBio modificou o Ad5 ao excluir vários de seus genes, na tentativa de torná-lo menos visível ao sistema imunológico.

Em outra característica nova, o grupo de Soon-Shiong usa esse Ad5 alterado para entregar um segundo gene SARS-CoV-2, para a proteína nucleocapsídeo que o vírus usa para empacotar seu RNA. Os pesquisadores esperam que a proteína nucleocapsídeo aumente o que é conhecido como células T auxiliares, que podem sobrecarregar as células B que produzem anticorpos.

Soon-Shiong afirma que a segunda proteína também fortalece a resposta imune à parte principal do pico: o domínio de ligação ao receptor (RBD) que inicia a infecção das células humanas.

No SARS-CoV-2 e em outros coronavírus, os espigões prendem a superfície do vírus em trevos de três folhas, denominados trimers. Os biólogos estruturais mostraram que esses trimers normalmente têm duas RBDs voltadas para baixo e apenas uma voltada para cima, tornando-as mais visíveis para o sistema imunológico. Soon-Shiong diz que o nucleocapsídeo na preparação da vacina de alguma forma interage com spike e “empurra o RBD para fora e provavelmente expõe os downs em posições mais altas”. Dados de estudos preliminares em tubos de ensaio e camundongos, que Soon-Shiong compartilhou na reunião com investidores, sugerem que a estratégia provoca uma resposta imunológica mais forte, diz ele.

Florian Krammer, cujo laboratório na Faculdade de Medicina de Icahn, no Monte Sinai, estuda diferentes vacinas COVID-19 em camundongos, diz que “adicionar o nucleocapsídeo provavelmente não é uma má idéia”, mas ele observa que o pico em si pode estimular as células T. Ele também diz que três RBDs virados para cima podem ser um exagero. “Não tenho certeza se a confirmação está fazendo uma enorme diferença”, diz Krammer.

Andrew Ward, um biólogo estrutural da Scripps Research, cujo laboratório ajudou a caracterizar o aumento de vários coronavírus, também questiona se os RBDs dos vírus reais estão realmente organizados na configuração de um para dois. A idéia pode refletir o viés de amostragem, diz ele. Os biólogos estruturais selecionam a partir de uma população de proteínas spike em uma solução, e uma em duas é a mais fácil de caracterizar. “Você está escolhendo as coisas que mais se comportam”, diz Ward. “As pessoas estão dando um grande salto nessas estruturas.”

Alguns pesquisadores também se preocupam com o vetor Ad5 por causa dos maus resultados em um estudo de 2007 de uma vacina contra o HIV feita com o vetor, na qual mais pessoas vacinadas foram infectadas do que aquelas que receberam uma injeção de placebo. Muitos imunologistas suspeitam que o Ad5 tenha levado a um aumento especialmente grande nas células T CD4, o alvo favorito do HIV. É concebível que qualquer vacina COVID-19 que use o vetor Ad5 possa aumentar o risco de infecção pelo HIV. Soon-Shiong diz que o Ad5 modificado da vacina não causará esse problema, embora suas empresas ainda não tenham publicado evidências para apoiar isso.

Soon-Shiong diz que suas empresas assinaram um acordo com o HHS na sexta-feira para o protocolo do estudo sobre macacos e esperam receber aprovação da Food and Drug Administration para iniciar um teste inicial de segurança em seres humanos em junho. A Warp Speed ​​disse que planeja reduzir os 14 candidatos de sua seleção inicial para cerca de oito para testes em humanos em estágio inicial. “Informaremos o público muito em breve sobre os candidatos que fazem o primeiro corte”, diz Caputo. Embora Soon-Shiong espere ganhar o apoio substancial que o governo forneceu a outros fabricantes de vacinas, ele garante que, aconteça o que acontecer, suas empresas continuarão a perseguir o projeto “com entusiasmo”.